Astrónomo chileno lidera proyecto para observar exoplaneta cercano a la Tierra

El científico de la NASA Eduardo Bendek es uno de los protagonistas de esta iniciativa que busca llegar hasta Proxima Centuri y estudiar el sistema estelar más cercano.

12 de Octubre de 2016 | 12:15 | Emol
MIT
SANTIAGO.- Una nueva iniciativa llamada Project Blue fue presentada esta semana de la mano del Instituto BoldlyGO y la organización Mission Centaur para posicionar un telescopio en Alpha Centauri, el sistema estelar más cercano a la Tierra.

En esta formación el Observatorio Europeo Austral (ESO, por sus siglas en inglés) anunció recientemente el descubrimiento de un exoplaneta en torno a la estrella Proxima Centuri -al que llamaron Proxima b- que podría tener las condiciones necesarias para albergar la vida cómo se le conoce.

Es por esto que el equipo de trabajo en el que participa el astrónomo chileno Eduardo Bendek, quien además es investigador principal del Laboratorio de Astrometría de NASA Ames Research Center, decidió comenzar una iniciativa para estudiar esa estrella y los planetas que se encuentren en la denominada "zona habitable".

Project Blue busca financiar, construir y lanzar un telescopio para capturar imágenes de exoplanetas, es decir formaciones fuera del Sistema Solar. En esta oportunidad estará dedicado a explorar Alpha Centauri, para determinar si existen planetas similares alrededor de ella y así lograr capturar una inédita imagen directa.

"El potencial de estudiar Alpha Centauri como grupo de estrellas –donde orbita este nuevo exoplaneta potencialmente habitable– abre un camino para que Project Blue haga un descubrimiento sin precedentes", comentó el chileno Eduardo Bendek.

Hasta el momento, Proxima b, el planeta descubierto por el ESO, no ha sido observado en detalle, por lo que el telescopio de Project Blue sería el primero en hacerlo.

"La misión tomará aproximadamente tres años en ser construida y conducirá un intenso estudio de dos años una vez en órbita", explicó Bendek y añadió que "estamos dando un paso enorme".

Si bien Alpha Centauri es posible observarla desde la Tierra, precisamente desde suelo chileno gracias a observatorios como ALMA, también se puede estudiar desde el espacio, comenta el astrónomo y detalla que "para ello se requería un proyecto global: una misión espacial que tome la oportunidad que existe hoy para captar imágenes directas de un planeta como el nuestro y Project Blue lo hace realidad".

Además, Bendek comenta que "debemos aprovechar el desarrollo astronómico de nuestro país, observar y estudiar para comprender mejor estos planetas similares a la Tierra y su evolución, sumando talento, desarrollando la ciencia y creando valor en torno a la imagen de Chile".

De completar su misión, Project Blue sería capaz de observar si existe agua líquida en Proxima b y sus capacidades para albergar la vida en el que es, hasta el momento, el planeta fuera el Sistema Solar más cercano a la Tierra.

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