Una membrana natural podría adaptarse para producir hidrógeno combustible del Sol

Este hallazgo se produjo luego de entender un proceso que realizan las plantas para extraer su energía desde el astro del Sistema Solar, lo que podría ayudar en el futuro de la humanidad.

15 de Enero de 2019 | 12:12 | DPA
EFE (Archivo)
MADRID.- Inspirados en la naturaleza, un equipo de científicos en Estados Unidos utilizó una común ruta de reacción química en la plantas para convertir agua en combustible de hidrógeno utilizando la energía solar. El proceso que fue detallado en un estudio del Argonne National Laboratory y presentado recientemente.

Gracias a un trabajo anterior que examina una proteína de membrana -llamado fotosistema I- que puede usar la energía de la luz para alimentar electrones a un catalizador inorgánico que produce hidrógeno. Los investigadores lograron establecer la otra parte del proceso que logra generar el hidrógeno.

Así, descubrieron que al utilizar un segundo complejo de proteínas que utiliza la energía de la luz para dividir el agua y tomar electrones de ella, llamado fotosistema II, la química de Argonne Lisa Utschig y sus colegas pudieron tomar electrones del agua y enviarlos a fotosistema I.

En un experimento anterior, los investigadores proporcionaron a fotosistema I electrones de un donante. "El truco era cómo llevar dos electrones al catalizador en rápida sucesión", detalló Utschig.

Los dos complejos de proteínas están incrustados en las membranas tilacoides, como los que se encuentran dentro de los cloroplastos generadores de oxígeno en las plantas superiores. "La membrana, que hemos tomado directamente de la naturaleza, es esencial para emparejar los dos fotosistemas", detalló Utschig. "Es estructuralmente compatible con ambos simultáneamente y proporciona una ruta directa para la transferencia de electrones entre proteínas, pero no impide la unión del catalizador al fotosistema I."

Según Utschig, el esquema Z, que es el nombre técnico de la cadena de transporte de electrones activada por la luz de la fotosíntesis natural que se produce en la membrana del tilacoide, y el catalizador sintético se combinan de manera bastante elegante. "La belleza de este diseño está en su simplicidad: puede autoensamblar el catalizador con la membrana natural para hacer la química que desee", puntualizó.

Una mejora adicional involucró la sustitución de catalizadores de platino costosos que se habían utilizado en el estudio anterior. Los nuevos catalizadores de cobalto o níquel podrían reducir dramáticamente los costos potenciales.

El siguiente paso para la investigación, según Utschig, consiste en incorporar el esquema Z unido a la membrana en un sistema vivo. "Una vez que tengamos un sistema in vivo, uno en el que el proceso está sucediendo en un organismo vivo, realmente podremos ver cómo el caucho sale a la carretera en términos de producción de hidrógeno".
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