Descubren microorganismos que sobreviven en la región más calurosa del planeta

Este hallazgo puede ser clave para entender los límites de la habitabilidad en la Tierra y fuera de ella.

27 de Mayo de 2019 | 06:31 | EFE/Editado por F. Villalobos, Emol

Imagen referencial

El Mercurio
Un equipo internacional de científicos descubrió microorganismos ultra pequeños en uno de los entornos más extremos del planeta, el volcán de Dallol, al norte de la región de Afar (Etiopía), un hallazgo que puede ser clave para entender los límites de la habitabilidad en la Tierra y fuera de ella.

El descubrimiento, publicado hoy en Nature Scientific Reports, fue liderado por científicos del Centro de Astrobiología, un centro mixto del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), y el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA), dedicado a la investigación astrobiológica.

La región geotérmica de Dallol, situada en la depresión de Dankil, se encuentra a una profundidad de entre 124 y 155 metros por debajo del nivel del mar y está considerada uno de los ambientes más extremos de la Tierra y el más caluroso del planeta.

En ese lugar, liderados por el español Felipe Gómez, del Centro de Astrobiología, los investigadores encontraron unas estructuras ultra pequeñas enterradas dentro de depósitos minerales que son la primera prueba de la existencia de vida en esta región.

"Describimos por primera vez la evidencia morfológica y molecular de nanomicroorganismos termo-haloacidófilos (amantes de la alta temperatura, de la alta salinidad y presencia de sales y metales; y de muy bajos valores de pH) en este novedoso ambiente multiextremo", detalló Gómez.

Estos microorganismos microscópicos son, en realidad, "pequeñas bacterias (nanobacterias) 'incrustadas' en las capas de sal depositadas sobre las chimeneas geotermales", agrega el científico.

De momento han sido identificados como pertenecientes a la Orden Nanohaloarchaea, aunque no se descarta que sean nuevos microorganismos no descritos hasta el momento.

Cómo es el lugar

Este ambiente de múltiples extremos se encuentra en la depresión o triángulo de Afar, un fondo marino incipiente con formación de corteza terrestre ubicado en la confluencia de tres placas tectónicas terrestres, la placa de Nubia, la Somalí y la Arábiga.

En algunos puntos de estas placas, que tienen una corteza continental muy fina -menos de 15 km de espesor- hay magma a unos 3-5 km de profundidad.

En la parte externa, esta depresión es una estrecha llanura de sal de tierras bajas (por debajo del nivel del mar) que discurre hacia el interior del continente africano, casi paralela a la costa del Mar Rojo, y que se formó en el Pleistoceno.

La parte norte de la depresión está dominada por la llanura salina de Assale, una acumulación de sal marina en los depósitos de evaporita que albergan el volcán de Dallol.

La interacción entre los yacimientos evaporíticos y el vulcanismo ha dado origen a unas aguas termales únicas, excepcionalmente ácidas y salinas, cuyas temperaturas máximas van entre los 90 y los 109°C.

Todos estos factores han dado lugar a unas piscinas calientes de diferentes colores (según la concentración de metales) y con unos parámetros químicos y físicos extremos (temperatura, pH, salinidad y presencia de metales pesados) que han creado un entorno único multi-extremo.

Los resultados del estudio tienen importantes implicaciones en la comprensión de los límites ambientales de la vida y también proporcionan información útil para evaluar la habitabilidad tanto en la Tierra como en otras partes del Sistema Solar, incluso en el Marte primitivo y, por lo tanto, podría ser un paso crucial en la selección de sitios de aterrizaje para futuras misiones que pretendan detectar vida.
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