Un nuevo virus de la gripe aviar ataca a focas en EEUU

La nueva cepa H3N8 sería la responsable de la muerte de 162 crías de esta especie. La mayoría eran menores de seis meses de edad.

01 de Agosto de 2012 | 14:40 | AFP
EFE

WASHINGTON.- Un nuevo tipo de gripe aviar ha estado causando neumonía mortal en crías de focas en la costa noreste de Estados Unidos y podría suponer un riesgo para los humanos.


La nueva cepa ha sido nombrada aviar H3N8 y se le acusa de ser responsable de la muerte de 162 focas menores de 6 meses de edad en las costas estadounidenses el año pasado, afirma el estudio publicado en mBio, una revista de la Sociedad Americana de Microbiología.


Aunque no se han registrado casos en humanos hasta el momento, los científicos de la Universidad de Colombia en Nueva York advirtieron sobre el tema debido a los precedentes de la gripe aviar y a su capacidad de evolucionar en formas que pueden infectar a humanos, como la H5N1.


"Nuestros hallazgos refuerzan la importancia de vigilar la fauna silvestre para predecir y prevenir las pandemias", afirmó W. Ian Lipkin, profesor de epidemiología en la Universidad de Columbia.


"El VIH/sida, el síndrome respiratorio agudo severo (virus Sars), el virus del Nilo Occidental, el de Nipah o la influenza son todos ejemplos de enfermedades infecciosas emergentes que se originaron en animales", añadió Lipkin.


"Cualquier brote de enfermedad en animales domésticos o salvajes debe ser considerado, además de una inmediata amenaza a la conservación, como potencialmente peligroso para los humanos", añadió.


Los científicos secuenciaron el genoma entero de la nueva cepa y hallaron que ésta se originó en un virus de la gripe aviar que ha estado circulando entre las aves acuáticas de Norteamérica desde 2002. Con el paso del tiempo el virus adquirió la capacidad infectar a los mamíferos al adherirse a los receptores en su aparato respiratorio.


Esto causó la alarma de los expertos en conservación de fauna y flora silvestre recién en 2011, cuando detectaron que un mayor número de focas de la costa de Maine, Massachusetts, comenzaban a desarrollar neumonía y lesiones de la piel.


Las primeras investigaciones sobre las mutaciones de la cepa "sugieren una mayor virulencia y transmisión a los mamíferos", aunque se necesitan más estudios para verificarlo, afirmaron los autores.


La gripe aviar más conocida, la H5N1, continúa siendo relativamente inusual pero ha causado la muerte de la mitad de las personas que infectó desde su primer brote en Hong Kong en 1997. Hasta el momento, la Organización Mundial de la Salud ha contabilizado 606 casos humanos de esta enfermedad desde 2003 y 357 muertos, según un informe de junio.

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