Nave espacial pasará cerca de Saturno

"Cassini" explorará luna del planeta.

25 de Octubre de 2004 | 20:44 | Reuters
LOS ANGELES.- La nave Cassini de la NASA, que transporta una sonda de la Agencia Espacial Europea, cortó el lunes sus comunicaciones con los controladores mientras se preparaba para echar un vistazo por debajo de un velo de humo que rodea a la luna de Saturno, llamada Titán.

Cassini tiene previsto pasar a unos 1.200 kilómetros de la superficie de Titán a las 12:45 de la tarde (1845 GMT) del martes, en el pase más cercano que se ha hecho a la misteriosa luna helada, cuya atmósfera científicos han vinculado al de una Tierra primitiva.

Cassini tomará imágenes de radar e infrarrojas 100 veces más definidas que cualquiera tomada hasta ahora de Titán, dijeron científicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la Dirección Nacional de Aeronáutica y el Espacio de Estados Unidos (NASA) en Pasadena, California.

Cassini, que transporta la sonda de la Agencia Espacial Europea llamada Huygens, reanudaría el contacto con los controladores de la NASA el martes en la noche.

Asimismo, descargará los datos y las imágenes recogidas durante su paso cerca de Titán, uno de los 45 viajes planeados en la gira de cuatro años de la nave espacial por Saturno y sus lunas.

Titán es la única luna conocida con atmósfera. Se cree que tiene océanos de metano líquido y etano en su superficie congelada y una atmósfera rica en nitrógeno que podría albergar indicios sobre cómo evolucionó la atmósfera de la Tierra.

"Lo que tenemos es una atmósfera muy primitiva que se ha preservado por 4.600 millones de años. Titán nos da la oportunidad para el viaje cósmico por el tiempo (...) volviendo a los primeros días de la Tierra, cuando tenía una atmósfera similar", dijo Toby Owens, científico principal del Laboratorio de Propulsión a Chorro.

En enero, Cassini debe liberar la sonda Huygens. Si sobrevive el descenso -asistido con paracaídas- a través de la atmósfera de Titán, Huygens debería transmitir datos por varios minutos antes de congelarse en las temperaturas de menos 179 grados Celsius, o de hundirse en un lago de metano.

Poco se sabe sobre la superficie de Titán y las primeras imágenes borrosas que envió Cassini en julio dieron pocos indicios de lo que podrían hallar Huygens.

"En este pase estamos mirando el área de Titán donde la sonda observará con mucho más detalle", con fotografías que pueden retratar objetos del tamaño de un campo de football norteamericano, dijo Earl Maize, subdirector del programa de la misión Cassini-Huygens.

Los científicos no prevén encontrar señales de vida, pero están interesados en las reacciones químicas que tienen lugar en un ambiente que según sus teorías, se parece a un helado derretido.
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