ALMA detecta una espiral alrededor de antigua estrella gigante

Es la primera vez que se nota la presencia de una estructura así junto a la envoltura esférica de un astro de este tipo, y gracias a ALMA, se logró armar un modelo tridimensional nunca antes visto.

10 de Octubre de 2012 | 14:13 | Emol

La imagen muestra la envoltura que rodea la estrella, junto a la estructura espiral nunca antes vista.

ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)

SANTIAGO.- El telescopio ALMA (Atacama Large Millimeter/Submillimeter Array) instalado en el norte de Chile todavía no está completamente armado, pero ya está entregando sorprendentes observaciones astronómicas. Hoy se trata de una estructura espiral, descubierta alrededor de la antigua estrella roja "R Sculptoris".


Según se afirma en un paper escrito por el alemán Matthias Maercker (Instituto de Astronomía Argelander, Universidad de Bonn) y su equipo, publicado en la edición de esta semana de Nature, es la primera vez que se observa una estructura así junto a la envoltura esférica de una estrella de este tipo. La explicación que entregan es que hay una estrella "compañera" desconocida orbitando alrededor de la gigante.


"Habíamos visto envolturas que rodeaban este tipo de estrellas, pero es la primera vez que vemos una espiral de materia saliendo de una estrella junto a una envoltura que la rodea", afirmó Maercker a través de un comunicado.


"R Sculptoris" es una estrella correspondiente a la rama asíntota gigante (Asymptotic Giant Branch, o AGB), es decir, es una estrella roja gigante con una masa de entre 0.8 y 8 veces la masa del sol y que está en las últimas etapas de su vida. Debido a la acción de fuertes vientos estelares, este tipo de astros pierde gran cantidad de masa. El mismo Sol se convertirá en una estrella de este tipo en algún minuto.


Cuando ocurren los llamados "pulsos térmicos" (explosiones de helio en la envoltura que rodea el núcleo), se desprende una cantidad mayor de polvo y gas de la superficie de la estrellas AGB. Según las últimas estimaciones, el último pulso térmico de R Sculptoris fue hace 1800 años.


"Gracias a la capacidad de ALMA para ver pequeños detalles, podemos comprender mucho mejor qué sucede en la estrella antes, durante y después del pulso térmico, estudiando la forma de la envoltura y de la estructura en espiral", explica Maercker.


Los avances técnicos de ALMA


ALMA será inaugurado recién el 13 de marzo de 2013, y cuando se hizo la observación de R Sculptoris faltaba la instalación de la mitad de las antenas (la llamada fase de "Ciencia Inicial"). Aun con esas limitaciones se logró obtener un modelo tridimensional nunca antes visto de la estructura espiral encontrada.


"ALMA nos está permitiendo comprender mejor qué sucede en estas estrellas y qué podría ocurrirle al Sol dentro de unos pocos miles de millones de años más", asegura Shazrene Mohamed, de la misma Universidad de Bonn y co-autora del estudio. Maercker complementa la idea afirmando que "nos da pistas de cómo será el futuro lejano de nuestra propia estrella".



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