Tabacaleras tendrán que pagar US$140 mil millones

Los cinco principales fabricantes de cigarrillos de Estados Unidos afirmaron que un veredicto con esa cuantía, que calificaron de "irresponsable" y "exagerada", los llevaría a la bancarrota.

14 de Julio de 2000 | 15:26 | Agencias
MIAMI.- Un jurado de Miami otorgó hoy mas de 140.000 millones de dólares en indemnizaciones a medio millón de fumadores de Florida, en un juicio multimillonario contra la industria tabacalera estadounidense.

En un caso sin precedentes, Stanley Rosenblatt, abogado de los demandantes, dijo con anterioridad al fallo que una cifra "justa" serían 154.000 millones de dólares, entre un mínimo de 123.000 millones a un máximo de 196.000 millones de dólares, por los daños causados a sus clientes.

Los cinco principales fabricantes de cigarrillos de Estados Unidos afirmaron que un veredicto con esa cuantía, que calificaronn de "irresponsable" y "exagerada", los llevaría a la bancarrota.

De momento, los mayores montos en daños punitivos son de 5.000 millones de dólares dictaminados contra la compañía norteamericana "Exxon" por derramar unos once millones de crudo al encallar en la bahía de Prince Williams (Alaska) el 24 de marzo de 1989.

La segunda mayor cifra es de unos 4.800 millones de dólares fijada contra la empresa General Motors, en 1999, en un caso de un incendio de un vehículo, en California.

Durante el juicio los presidentes de las tabacaleras, en una aparición pública inusual, subieron al estrado tratando de persuadir al jurado para que no fije indemnizaciones millonarias.

Los ejecutivos esgrimieron como argumento principal que el monto de un acuerdo suscrito con varios estados, por unos 245.000 millones de dólares, ya era una fuerte penalidad por la manera en que condujeron sus negocios en el pasado.

Ofrecieron pagar de 50 a 375 millones de dólares y argumentaron que afrontar un monto mayor sería una "sentencia a muerte" para la industria.

Expertos citados por el diario "The Miami Herald" dijeron que las tabacaleras podían resolver el monto de las indemnizaciones aumentando el precio de las 20.000 millones de cajetillas de cigarrillos vendidas anualmente en EE.UU., donde hay 46 millones de adictos al tabaco.

"No creo que vayan a la bancarrota por la sencilla razón de que la legislatura de Florida les ha dado protección, de modo que pueden apelar sin tener que garantizar el cumplimiento total de la sentencia, suponiendo que sea multimillonaria", dijo a la agencia EFE el abogado Steven C. Marks.

Marks, de la firma Podhurst Orseck, Josefsberg Eaton, Meadow Olin & Perwin, es el abogado que representa al estado brasileño de Goias, Ecuador y Venezuela, en una demanda entablada en Miami contra una decena de empresas tabacaleras norteamericanas.

Los legisladores de Florida aprobaron en mayo, por unanimidad, una ley que establece un límite de 100 millones de dólares a la fianza que las empresas deben pagar para apelar el fallo punitivo.

Existe otra ley estatal que señala que un veredicto sobre daños punitivos no puede conducir a una empresa a la bancarrota y por lo tanto a los jueces se les exige que reduzcan los montos excesivos que pudieran generar esa situación.
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