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La dimensión del tsunami que provocó la erupción en Tonga y dudas en torno al fenómeno que remeció al Océano Pacífico

Científicos responden dudas sobre por qué esta explosión fue tan grande en comparación a otras, por qué la devastación en Tonga no fue tan grave pese a que las olas viajaron miles de kilómetros y qué escenarios podrían darse a futuro.

19 de Enero de 2022 | 15:02 | Agencias / Equipo Multimedia Emol
Personas alrededor del planeta observaron con asombro las espectaculares imágenes satelitales de un volcán submarino en erupción, creando una gigante nube de ceniza sobre el Pacífico. Muchos se preguntaron por qué la explosión fue tan grande, cómo el tsunami resultante viajó tanta distancia y qué es lo que podría ocurrir a continuación. Los científicos neozelandeses Shane Cronin, profesor de vulcanología en la Universidad de Auckland, y Emily Lane, una experta en tsunamis en el Instituto Nacional de Investigación sobre Agua y Atmósfera, ayudan a explicar el fenómeno.

  • Explosivo, pero breve

    La erupción del sábado fue increíblemente explosiva, pero también relativamente breve. La columna de humo se elevó hasta más de 30 kilómetros, pero la erupción duró apenas unos 10 minutos, a diferencia de otras grandes erupciones que pueden llegar a durar horas. Cronin dijo que el poder de la erupción del volcán Hunga Tonga Hunga Ha'apai está entre las más grandes del planeta en los últimos 30 años, y la altura alcanzada por la columna de cenizas, vapor y gas era comparable con la gran erupción del Monte Pinatubo de Filipinas en 1991, que terminó con la vida de varios cientos de personas.

  • ¿Por qué tan grande?

    El magma dentro del volcán se encontraba bajo enorme presión y tenía gases atrapados en su interior. Una fractura en la roca probablemente indujo una súbita baja de presión, permitiendo al gas expandirse y quebrar el magma. Cronin asegura que el crácter se encontraba a unos 200 metros metros bajo el nivel del mar, una profundidad perfecta para una gran explosión en la que el agua marítima entra al volcán y se transforma de inmediato en vapor, sumando a la rápida expansión y energía provocada por la explosión. Si hubiese existido una mayor profundidad y por tanto más presión del agua, habría ayudado a contener la erupción.

  • Un tsunami de amplio margen

    Muchos científicos se sorprendieron de que una sola erupción pudiese provocar un tsunami por todo el Pacífico, con olas de alrededor de un metro, que destruyó embarcaciones en Nueva Zelanda, causó el derramamiento de petróleo y dos personas ahogadas en Perú. Lane dijo que los tsunamis a lo largo del Pacífico usualmente son detonados por terremotos que se extienden por áreas amplias en vez de un solo volcán, que es básicamente un pequeño punto en todo el océano. Lane agregó que otros factores pudieron estar en juego, como el colapso del propio volcán provocando el desplazamiento de agua. Dijo además que existe una teoría interesante de que la explosión sonora del volcán viajó dos veces alrededor del planeta, y pudo haber entregado más fuerza a las olas del tsunami.

  • Tonga mayormente a salvo

    Algunos de los daños registrados en Tonga. | Reuters

    Otro misterio es por qué el tsunami no fue más grande y más destructivo en Tonga, que se ubica prácticamente encima del volcán.

    "Esa es la pregunta del millón de dólares", afirma Cronin. "Mirando a las imágenes que existen hasta ahora, el nivel de devastación es menor al que temía", agregó.

    Autoridades habían confirmado tres muertes hasta el miércoles en Tonga, aunque con preocupación por las personas que habitan en las islas más pequeñas de la nación. Docenas de hogares fueron destruidos.

    Lane agregó que los habitantes de Tonga tuvieron al menos una advertencia, por el incremento de la actividad volcánica el día antes de la erupción y del fuerte golpe de sonido que se escuchó con la erupción, pero antes que el tsunami llegara, permitiendo a muchos desplazarse a lugares de mayor altura. Lane dijo que corales, lagunas y otra características naturales pudieron haber protegido partes de Tonga, aunque también pudieron haber amplificado las olas en otras áreas.

  • Las cenizas volcánicas

    Las cenizas que caen sobre Tonga son ácidas, pero no tóxicas, afirma Cronin. De hecho, ha advertido a personas que trabajan en el Pacífico que pueden seguir tomando agua de reservas de aguas de lluvia, incluso si algo de ceniza ha caído sobre ellas, lo que puede hacerlas más ácidas y saladas. Cronin agrega que había que poner a prueba el gusto y, si el agua era escasa, preferir las reservas con algo de ceniza que aguas estancadas, que podrían estar contaminadas por bacterias. Nueva Zelanda y otros países están tratando de abastecer con agua y otros bienes a Tonga lo más rápido posible. Cronin dice que todo el suelo de Tonga viene de ceniza volcánica y que la más reciente dosis simplemente se permeará en el suelo y hará que sea más fértil.

  • Sin enfriamento global

    Imagen satelital de la erupción del volcán en Tonga. | AFP

    Las grandes erupciones volcánicas pueden a veces causar enfriamento global temporal, por el dióxido de azufre que emana a la estratósfera. Pero en el caso de la erupción de Tonga, las mediciones iniciales tomadas por satélites indican que la cantidad emitida de este elemento, sólo tendría un pequeño efecto de unos 0,01°C en el promedio global de enfriamiento, según Alan Robock, profesor de la Universidad de Rutgers.

  • ¿Qué puede pasar ahora?

    Cronin advierte de dos posibles escenarios para el volcán. El primero, es que ya está exhausto, sin gases atrapados, y por tanto se mantendría calmo por los próximos 10 a 20 años, a medida que el magma lentamente retorne. El segundo escenario es que nuevo magma suba rápidamente para reemplazar al que explotó, lo que significaría que podrían haber más erupciones. Pero Cronin cree que las grietas y fisuras provocadas por la gran explosión del sábado, permitirán que más gas se libere, por lo que erupciones siguientes no serían tan grandes. Tanto Cronin como Lane concuerdan en que se necesita mayor monitoreo del volcán -y de otros que existen en Tonga- para ayudar a predecir futuros eventos.

Pregunta/respuesta: AP | Infografía: Reuters | Diseño y adaptación web: Johanna Mellado, Emol | Fuentes: NOAA; Natural Earth
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