Astronautas saldrán al espacio este sábado para reparar avería en la ISS

Esta prevista además una segunda incursión al espacio este lunes y, probablemente, una tercera el miércoles, para reparar uno de los dos sistemas exteriores de refrigeración de la plataforma orbital.

21 de Diciembre de 2013 | 07:33 | AFP
WASHINGTON.-  Dos astronautas de la tripulación de la Estación Espacial Internacional (ISS) realizarán este sábado una primera salida al espacio para reparar uno de los dos sistemas exteriores de refrigeración de la plataforma orbital.

Estos arreglos no podían esperar demasiado, decidió la NASA. Según la agencia espacial estadounidense, si se produjera otra falla de funcionamiento en el segundo sistema de aire acondicionado, la ISS se encontraría en una situación peligrosa que podría requerir la evacuación de la tripulación.

Desde que se detectó por primera vez el problema el 11 de diciembre, la climatización de la ISS depende del segundo circuito de refrigeración. Éste es independiente, pero su puesta en marcha obligó a desactivar equipamiento no esencial.

De todos modos, la falla nunca puso en peligro a los seis tripulantes de la ISS, aseguró la NASA.

Además de la salida de este sábado está prevista una segunda incursión al espacio el lunes y seguramente una tercera el día de Navidad, el miércoles.

El propósito de estas salidas al espacio, cuyo inicio está previsto para todas hacia las 12:10 horas (GMT), con una duración estimada de seis horas y media, es reemplazar una bomba de uno de los dos circuitos de refrigeración cuya válvula está bloqueada, impidiendo el flujo normal de amoniaco necesario para mantener una temperatura adecuada en la ISS.

Durante su primera salida al espacio el sábado, los estadounidenses Rick Mastracchio, de 53 años, y Mike Hopkins, de 44, prepararán la sustitución de la bomba de amoniaco, un dispositivo que pesa 353 kilos y tiene el tamaño de un refrigerador (1,65 metros de alto por 1,20 metros de ancho y 0,90 metros de profundidad).

Los dos astronautas deberán preparar las herramientas, desconectar los cables eléctricos y cuatro conductores, y conectar otros dos en una caja de conexiones para mantener la presión de amoniaco en el circuito durante la reparación. Luego, retirarán la protección térmica de la bomba defectuosa, actualmente unida a una sección de la ISS. En la ISS hay tres bombas de amoniaco en stock.

Durante la segunda salida, el lunes, los dos astronautas retirarán la bomba defectuosa, que ya había sido remplazada en 2010 luego de un cortocircuito, y la instalarán temporalmente en una de las secciones de la ISS antes de configurar la bomba de recambio.

Escafandra "en buenas condiciones"

Si todo va bien, es posible que sólo sean necesarias dos salidas para completar el trabajo. De lo contrario, los dos astronautas se verán obligados a realizar una tercera incursión el miércoles, que sería la segunda en un día de Navidad. La primera se remonta a la época del ex laboratorio estadounidense Skylab en 1973.

Los dos caminantes espaciales serán asistidos por el brazo robótico de la ISS, operado desde el interior por el astronauta japonés Koichi Wakata.

Los responsables de la ISS también se han manifestado confiados en el buen funcionamiento de la escafandra que utilizará Mike Hopkins. Esa escafandra sufrió una misteriosa fuga de agua en el casco durante una caminata espacial el pasado 16 de julio realizada por el astronauta italiano Luca Parmitano, lo que forzó su regreso de emergencia a la estación orbital.

"Mike Hopkins utilizará la misma escafandra porque pensamos que está en muy buenas condiciones", aseguró Dina Contella, directora de vuelo de la ISS, quien precisó que se le reemplazaron algunas partes.

Sin embargo, reconoció que la NASA aún no había determinado el origen del problema que tuvo en julio Parmitano.

Como medida de precaución, la NASA ha previsto la inclusión de una toalla absorbente para darle tiempo al astronauta de volver a la ISS.

Los astronautas de la estación orbital también han inventado un sistema propio: un tubo de plástico que permite al astronauta respirar oxígeno por la boca si su casco se llena de agua.

La decisión tomada por la NASA para realizar estas salidas de emergencia obligó a posponer para el inicio de 2014 el lanzamiento de la cápsula no tripulada Cygnus, de la empresa Orbital Science, que inicialmente debía efectuar su primera misión de aprovisionamiento a la ISS el 19 de diciembre.

Mastracchio ya realizó seis caminatas espaciales, pero será la primera para Hopkins. Antes de su partida hacia la ISS los dos astronautas recibieron entrenamiento en la gran piscina de la NASA, en Houston, para realizar una operación de reemplazo de esta bomba.
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