Titán, la luna de Saturno que asoma como el siguiente paso en la exploración espacial

El satélite, con un diámetro del doble de la Luna de la Tierra, cuenta con una atmósfera y alta concentración de hidrocarburos, además de masas líquidas en su superficie que la hace "bastante atrayente" para la comunidad científica.

02 de Diciembre de 2016 | 12:41 | Por Camila Díaz S., Emol
NASA/JPL-Caltech/University of Arizona/University of Idaho
SANTIAGO.- Cuando se habla de la exploración espacial y los viajes dentro del Sistema Solar, uno de los candidatos que ha comenzado a tomar fuerza en los últimos años es Titán, una de las lunas de Saturno, principalmente por su atmósfera, lo que la hace capaz de crear un ciclo climático, y la posibilidad de haber creado vida de manera autónoma.

Este satélite cuenta con un diámetro de 5,1 mil kilómetros, casi el doble de la Luna, y una superficie con alta cantidad de hidrocarburos como metano y etano. Si bien se encuentra mucho más distante que los planes de ir a Marte, los astrónomos han comenzado a proponerlo como una alternativa dentro del plan de exploración espacial.

La llegada del hombre a Marte podría significar sólo el inicio de lo que Elon Musk, fundador y CEO de SpaceX, ha denominado como el futuro de la raza humana como una civilización interplanetaria. Es por esto que los científicos continúan sus investigaciones para encontrar los próximos objetivos dentro del Sistema Solar. Con la exposición de planes más concretos para llegar al planeta rojo como los de SpaceX, BlueOrigin y la misma NASA, surgen alternativas como Europa, la luna de Júpiter, y Titán, su símil en Saturno.

"Pasa que Europa es súper interesante, porque se piensa que es uno de los lugares con más posibilidades -incluso más que Marte- para albergar vida propia", explica Patricio Rojo, astrónomo FCFM de la Universidad de Chile e investigador de CATA, "ya que se cree que esa vida sea más global, es decir, en toda la superficie. A diferencia de Marte, que de existir, sería sólo en lugares específicos".

Sin embargo, esta misma condición hace que la llegada al satélite de Júpiter sea más compleja, porque "se va a llegar con mucho cuidado, principalmente para evitar terminar con esa vida que se podría haber desarrollado de manera independiente".

Es por esto, que para Rojo, "Europa va a ser un gran laboratorio, pero por lo mismo no se ve cómo un lugar para llegar a otro planeta, sino que como un lugar de estudio, precisamente para evitar algo más masivo y destructivo".

"Ahora se tiene mucha más consciencia respecto a los pasos que se deben realizar al entrar en contacto con una nueva civilización", comenta Rojo y compara esta colonización con la llegada de los españoles a América: "Existe una mejor racionalidad de lo que se hizo en el pasado de creer que los recursos son infinitos. Ahora se deben hacer planes sustentables".

Es entonces que Titán se alza como el próximo cuerpo espacial a visitar por la humanidad en el afán de una expansión en el universo.

La vida en Titán


A pesar de que esta luna -que ha sido estudiada por la sonda de la NASA Cassini- cuenta con una atmósfera, su distancia del Sol hace que la temperatura sólo alcance los -179 grados Celcius. Además, a pesar de que su superficie cuenta con masas estables de líquido que forman un sistema fluvial con lluvia, lagos y ríos, esto no se trata de agua, sino de otros elementos químicos.

"Titán es un lugar con atmósfera, por lo que tiene un ciclo climático que no está basado en agua como la Tierra, sino que en metano y etano", detalla Patricio Rojo y añade que "cuenta con elementos químicos que podemos sintetizar para todo lo que necesitamos", como el agua.

Es por esto que para el astrónomo de CATA esto no representa grandes problemas tecnológicos para la llegada del hombre. "Aquí hay más hidrocarburos de los que existen en la Tierra con todas las reservas fósiles que se conocen, por lo que tiene una fácil fuente de energía (...) y la hace bastante atrayente".

"No se descarta que en Titán puede existir algún tipo de vida", comenta a Emol, "pero sería muy exótica, mientras que Europa tiene la posibilidad de tener una vida no tan distinta a la nuestra", por esto Titán se ve como una opción de colonia por sobre su par de Júpiter.

Por el momento, las pruebas espaciales para viajes tripulados se mantienen enfocadas en Marte, pero luego de concretar este paso, el astrónomo cree que los esfuerzos se pondrán en llegar a asteroides y las lunas con mayores posibilidades de albergar la vida como se conoce actualmente.
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