Energía geotérmica: El gran potencial que tiene nuestro país aún sin explotar

Desde hace ya muchos años que en algunos países se están desarrollando proyectos con este tipo de ERNC para generar electricidad o calefaccionar ¿Por qué todavía no la aprovechamos?

29 de Septiembre de 2016 | 07:00 | Por Fernanda Villalobos Díaz, Emol
SANTIAGO.- Terremotos, tsunamis y erupciones volcánicas son algunas de las catástrofes naturales a la que los chilenos ya estamos un tanto acostumbrados a presenciar. Sin embargo, no nos hemos percatado de que estos desastres, provocados por fallas geológicas, hacen a Chile uno de los países con mayor potencial para la generación de Energías Renovables No Convencionales (ERNC).

Pero hay una energía limpia en particular que sería de gran aporte tanto para el crecimiento económico como para el medio ambiente: la geotérmica, aquella que proviene desde el interior de la Tierra.

El director del Centro de Excelencia en Geotermia de Los Andes (CEGA), Diego Morata, asegura que "la Cordillera de Los Andes es el mayor reservorio geotérmico del mundo aún sin explotar".

"Hay determinados sectores del planeta que por las condiciones geológicas tienen un alto gradiente geotérmico, es decir, que a una profundidad relativamente pequeña, la temperatura va aumentando de manera más rápida. El que tengamos la mayor cantidad de volcanes activos significa que tenemos un alto gradiente geotérmico", dice.

Un gradiente geotérmico normal es de 33°C por kilómetro y uno alto de entre 100 y 200°C por kilómetro, explica el académico de la Universidad de Chile.
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volcanes activos tiene Chile, siendo el Villarrica, Llaima y Calbuco los tres más propensos a erupciones, según el Sernageomin

"Alemania tiene instalado unos 30 MWh con geotermia y ellos no tienen volcanes activos, la sacan del calor de la Tierra, la diferencia es que tienen que perforar tres a cuatro mil metros para alcanzar temperaturas suficientes como para generar electricidad, mientras que nosotros tenemos que perforar mil metros", ejemplifica.

EE.UU., Nueva Zelanda, Islandia, Italia, Indonesia, Filipinas, El Salvador y Nicaragua son algunas de las principales naciones que utilizan esta energía. "En rigor en cualquier parte del mundo se podría generar electricidad con geotermia, que sea o no rentable, eso va a depender de a qué profundidad se tiene que perforar", enfatiza el académico del Departamento de Geología de la U. de Chile.

Indonesia, como miembro del Cinturón de Fuego del Pacífico, (Chile también es parte) quiere aprovechar esta condición y multiplicar por cinco en los próximos 10 años su producción geotérmica, pero la burocracia y los altos costos están frenando su desarrollo. Actualmente produce unos 1.400 MW de electricidad proveniente de esta energía limpia, pero el Gobierno quiere aumentarlos hasta 7.200.

En nuestro país, y en Sudamérica, existe sólo un proyecto de central geotérmica y está en construcción: Cerro Pabellón, en la comuna de Ollagüe, en la Región de Antofagasta. Además, será la única construida a una cota de 4.500 metros sobre el nivel del mar.

La planta, de propiedad de Geotérmica del Norte, sociedad controlada por el 51% por Enel Green Power Chile Ltda. y una participación del 49% de ENAP, se compone de dos unidades de 24 MW con una capacidad instalada total bruta de 48 MW.

Una vez en operación, será capaz de producir cerca de 340 GWh al año, equivalente a las necesidades de consumo de unos 154.000 hogares, evitando de este modo, la emisión anual a la atmósfera de más de 155.000 toneladas de CO2. Su inversión inicial fue de US$320 millones y está prevista que entre en marcha el primer semestre de 2017.

Beneficios y barreras de la geotermia

Diego Morata:
"Nosotros tenemos unas condicionantes geológicas que son envidiables, los europeos dicen 'no entiendo cómo en la Cordillera de Los Andes no se desarrollan más proyectos geotérmicos'"

Diego Morata subraya que la geotermia es una fuente de energía continua, es decir, que está presente las 24 horas del día los 365 días del año, que es segura, que no tiene emisión de CO2 y que el área que ocupa es "muy pequeña, como una cancha de fútbol".

"Nos podría ayudar, por ejemplo, si se mitiga la contaminación atmosférica de las ciudades, se gastaría menos plata en salud, se podrían generar nuevas oportunidades para desarrollo local y regional con nuevas fuentes de trabajo y desarrollar una nueva industria que hoy no existe en Chile que es la de bombas de calor geotérmicas", destaca.

Además, tiene múltiples usos, no sólo para generar electricidad, sino que también para calefaccionar. "No es ninguna locura, la ciudad de Munich en Alemania, que tiene aproximadamente un millón de habitantes, está 100% calefaccionada con geotermia. También el Parlamento alemán, el aeropuerto de Berlín y miles de viviendas en París. No es fantasía, es realidad", recalca.

Algunos de los inconveniente que posee es que es la única fuente de energía que tiene lo que se conoce como el riesgo minero, "que no se ve donde está", afirma Morata y agrega: "Primero hay que hacer estudios de investigación que pueden tardar hasta cinco años para definir dónde podría estar".

En esa línea, el Ministerio de Energía apunta a que el diagnóstico actual sobre el bajo desarrollo de geotermia en el país se debe principalmente a estos riesgos en la perforación para verificar la existencia de recursos geotérmicos y la falta de una industria consolidada en esta materia. "Típicamente en un programa exploratorio se necesita un número mínimo de cuatro pozos profundos para realizar las pruebas (...) Actualmente la perforación de un pozo geotérmico en Chile bordea los US$10 millones", revela un estudio facilitado a Emol.

"A Chile le falta creerse. Le falta voluntad de Estado de tomar, como han hecho todos los países en los cuales hoy día hay generación de electricidad con geotermia, desde el más comunista hasta el más liberal capitalista, en todos, comenzó el Estado tomando esa decisión de decir 'yo como Estado comienzo a impulsar y a desarrollar proyectos geotérmicos' y después llegan los privados. El Estado no tiene ese papel de actor, sino es más bien un regulador, critica el doctor en Ciencias Geológicas de Universidad de Granada.
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